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Nuestro sistema económico alimenta los brotes, dice el epidemiólogo evolutivo que predijo la pandemia

Esta entrevista de Mohamed Elmaazi con Rob Wallace, sobre las causas subyacentes de la pandemia COVID-19 y los cambios sistémicos necesarios para prevenir futuras epidemias, apareció por primera vez en Sputnik el 14 de mayo de 2020 (y posteriormente fue llevada a cabo por MR Online). Los editores del Sputnik nos han concedido amablemente el permiso para traducir y publicar la entrevista aquí. -BMN y PSU, 29/05/2020

Imagen © Reuters / Henry Nicholls
Imagen © Reuters / Henry Nicholls

Sputnik: ¿Qué es exactamente un epidemiólogo evolutivo y en qué se especializa?

Dr. Rob Wallace: Todos sabemos que las enfermedades infecciosas se propagan, pero a medida que se propagan también evolucionan. Un epidemiólogo evolutivo utiliza métodos y conceptos de la biología de la población para describir cómo evolucionan los patógenos en el curso de su difusión a través de un paisaje.

Me especializo en la aplicación de principios de geografía económica para explicar cómo las principales amenazas, como la gripe aviar y porcina, el Ébola, el Zika y el SARS-CoV-2, se propagan y evolucionan en respuesta al mundo tal como es actualmente, estructurado en gran medida en torno a los circuitos de capital y producción.

Sputnik: Explique la tesis principal de su libro Big Farms Make Big Flu. ¿Cuánto de su trabajo ha predicho la aparición de algo como la enfermedad coronavirus 2019 (COVID-19)?

Wallace: Fue sólo en la gira por mi libro en 2017 que pensé en la mejor síntesis de la tesis: A medida que industrializamos la producción de alimentos, también industrializamos los patógenos que circulan entre nuestro ganado y cultivos. Este modo de producción de alimentos, que produce, en el ganado, ciudades de crianza de cerdos y pollos y otros ganados y aves de corral en todo el mundo, está seleccionando para los patógenos que son más mortales, más infecciosos y de una mayor diversidad.

Ahora bien, esa descripción da cuenta de los patógenos que han llegado a las granjas intensivas dentro de las órbitas espaciales de muchas ciudades. En el otro extremo de los circuitos de producción regional, los patógenos a menudo se derraman directamente de los bosques, cada vez más invadidos y de los animales salvajes que hay allí, los depósitos de patógenos exóticos a los que pocos humanos han estado expuestos.

Cuando talamos, extraemos o reemplazamos el bosque primario con agricultura de plantación, simplificamos el bosque de tal manera que los patógenos mortales previamente embotellados en la vida silvestre puedan liberarse.

Sputnik: Usted ha sido co-autor de un artículo que argumenta que el «fracaso en la preparación y la reacción» al brote de COVID-19 se ha producido durante décadas ¿Puede explicar lo que quiere decir con esto?

Wallace: Las pandemias son espejos. Le dicen a una sociedad su estatus. Durante los últimos cuarenta años, la salud pública en los Estados Unidos, por ejemplo, ha sido descuidada y monetizada hasta el punto de que lo que era un bien común social se individualiza en gran medida en el punto de contacto con las compañías de seguros que pueden, o no, pagar por un tratamiento.

Un patógeno pandémico no se suscribe a ese modelo de intervención. De hecho, como ya vemos, COVID-19 está afectando a los más pobres y oprimidos hasta el punto de sobrecargar los sistemas de salud, de modo que las necesidades sanitarias de todos los demás, excepto las de los más ricos, también se ven afectadas. Para los sistemas tan interesados en privatizar cada parte de la sociedad, los tópicos más básicos de la comunidad humana, como que la salud de todos está interconectada, están apareciendo como un choque.

La clase dirigente de los Estados Unidos no puede reconocerse a sí misma en la pandemia, salvo en la transmisión del peor daño sobre el 99%.

Sputnik: ¿En qué medida ha faltado la preparación para una pandemia mundial y el manejo de la crisis actual?

Wallace: Tras la gripe aviar H5N1 en 1997 y nuevamente en 2003, las diversas agencias de salud de las Naciones Unidas -OMS, [Organización para la Agricultura y la Alimentación], [Organización Internacional de Empleadores]- dejaron de lado su territorialismo y comenzaron a trabajar juntas a través de la forma en que la salud de la vida silvestre, el ganado y los seres humanos están interconectados. Así que tanto la comunidad científica como muchos funcionarios de salud pusieron la posibilidad de una pandemia en el centro de atención.

Pero los gobiernos de todo el mundo trataron cada brote subsiguiente como una nueva conmoción sin conexión: SARS-1, H1N1 (2009), MERS, Ebola en África Occidental y el Congo, Zika, etc. Cada brote se trató como una emergencia a expensas de discutir y responder a las causas estructurales compartidas en la serie de brotes.

Hay muchas de estas causas, pero la más grande es tratada como una parte de nuestro mundo, como la gravedad o el sol. Los centros de capital de todo el mundo están financiando la deforestación y el desarrollo en las fronteras forestales de todo el mundo, ampliando la interfaz entre los reservorios de enfermedades animales y el ganado recién colocado y la mano de obra que los atiende.

Una creciente diversidad de patógenos se está extendiendo ahora y tienen un tiro mucho más claro que emigra de los bosques más profundos a las capitales regionales locales con fácil acceso a la red mundial de viajes. Pero ninguno de los funcionarios de salud pública está facultado para hablar o actuar sobre la «palabra con c» que impulsa estos brotes. Es la incalificable directriz principal en el corazón de la economía política mundial. Y así los científicos están atascados con la imposible tarea de simplemente limpiar los desórdenes epidemiológicos del mismo sistema que produce estos brotes.

Sputnik: ¿Qué es lo que, en su opinión, hay que hacer para asegurar que se reduzca la probabilidad de futuros brotes, así como para mitigarlos suficientemente cuando se produzcan?

Wallace: Es necesario responder con programas adecuados de salud pública, incluyendo el suministro adecuado de capacidad hospitalaria y PPE [Equipo de Protección Personal] y antivirales y seguro de empleo. Parece trillado, pero muchos de los países industrializados más ricos han fracasado rotundamente en estos aspectos básicos. La falta de recursos no fue el problema. La negativa de la clase política a pagarlos bajo la más maltusiana de las justificaciones es la repulsión a la culpa.

A grandes rasgos, pero no sin relación, también debemos cambiar nuestra forma de reproducción social o cómo reproducimos nuestras sociedades de generación en generación. Debemos reintegrar a la humanidad en las ecologías que compartimos con otras criaturas de tal manera que aceptemos y respondamos a las consecuencias de apropiarnos de los recursos que necesitamos para sobrevivir como especie. Debemos poner fin a la expropiación de la tierra y la mano de obra hasta el punto de que el capital pueda salirse con la suya externalizando los peores costos de producción -el cambio climático, la contaminación, la morbilidad laboral, la apropiación de tierras, la disminución de la nutrición y las pandemias, entre muchos otros daños- a todos los demás. Eso selecciona los peores comportamientos posibles.

Es una forma de vida sociopática que requiere una recalibración radical. De lo contrario, dada la escala de nuestra civilización actual, amenazamos con acabar con la sociedad tal y como la conocemos en todo el mundo. Esto podría implicar tanto el estallido de una pandemia que mata a mil millones de personas como el gemido de pulsos prolongados en los cambios de clima. Nos merecemos algo mejor. Podemos usar nuestras brillantes mentes colectivas y nuestra compasión aparente de todos los días para reajustar nuestra comunidad compartida a otro modo de vida completamente distinto. Incluso frente a lo que parecen tan terribles probabilidades. No tenemos otra opción.


Sobre Rob Wallace
El Epidemiólogo Evolutivo Dr. Rob Wallace es el autor de Big Farms Make Big Flu: Dispatches on Infectious Disease, Agribusiness, and the Nature of Science (Monthly Review, 2016), que predijo una escalada de pandemias globales como las causadas por la Gripe Porcina, el SARS y el MERS. Su trabajo implica el análisis de la base histórica y geográfica del origen y la propagación de los virus.

El Dr. Wallace recibió su doctorado en biología en el CUNY Graduate Center, e hizo un trabajo de post-doctorado en la University of California, Irvine, con Walter Fitch, un fundador de la filogenia molecular. Es profesor visitante en el Institute for Global Studies, University of Minnesota y ha sido consultor de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación y de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Traducido por Brian M. Napoletano y Pedro S. Urquijo, 29 de mayo de 2020.

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